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「棉花糖實驗」證明了意志力對日後成就有深遠影響?事情沒這麼簡單……

2019-04-22 23:18行路出版 作者/電腦科學家Brian Christian、心理學和認知科學教授Tom Griffiths 譯者/甘錫安

在日常生活中,人通常相當擅長運用正確的預測法則。我們經常可由少量(甚至僅僅一個)觀察結果做出不錯的預測,這是因為我們腦中已經儲存許多相當精確的事前分布,包括電影票房總收入、片長、詩歌長度、政客從政時間等。我們從周遭世界吸收這些資料,不需要特別蒐集。

整體看來,大眾的直覺似乎相當接近貝氏定理的預測,因此我們可以逆向分析出各種事前分布。舉例來說,許多人都曾在客服部等待許久,但等待時間沒有像好萊塢票房總收入那樣的公開資料。湯姆・葛瑞菲斯與MIT的賈許・譚能邦曾經請受試者由單一資料點預測等待時間,結果顯示受試者採用了乘法法則,他們總期望值是目前已等待時間的1.3倍,這符合以冪次律分布當成事前分布的結果。

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如果大眾在預測時參考了自身經驗,我們就可以運用貝氏法則,透過一般人的期望值間接地探察世界。近十年來,這類方法已經協助認知科學家,找出大眾心中從視覺到語言等各種領域的事前分布。

然而,倘若沒有適當的事前分布,我們的預測就不怎麼準確了。這點有好幾項重要意義,其一是我們的判斷洩露我們的期望,而我們的期望又洩露自身經驗;我們對未來的預測透露出許多訊息,包括自己生活的世界和自己的過去。

1970年代初,華爾特.米歇爾進行著名的「棉花糖測驗」,以了解延後滿足的能力隨年齡而有何變化。史丹佛大學裡的一所幼兒園中,一群三歲、四歲和五歲的幼兒接受了這項意志力測試。實驗者先向每名幼兒展示一份棉花糖之類的美味點心,接著告訴他們,做實驗的成人會離開房間一陣子,如果想吃點心可以馬上吃掉,但如果等到實驗者回來,就可以得到兩份點心。有些幼兒抵擋不了誘惑,立刻吃掉了點心,有些則整整忍耐了十五分鐘以上,等實驗人員回來,依約得到兩份點心。但最有趣的應該是忍耐一陣子之後放棄堅持,吃掉點心的幼兒。

這類剛開始努力承受煎熬,最後半途放棄,失去額外棉花糖的例子常被視為不合理。既然最後一樣會放棄,何不現在就放棄,免受煎熬?但這完全取決於孩子們覺得自己處於什麼狀況。賓州大學的喬.麥奎爾和喬.凱柏曾經指出,如果成人返回所需時間遵循冪次律分布,也就是等待越久代表未來等待的時間越長,則在某個時間停止損失時感覺最好。

換句話說,誘惑抵擋能力的關鍵或許在於期望,而不是意志力,至少有一部分是如此。如果我們預測成人不久後就會回來(類似常態分布),應該就忍耐得住。平均法則指出,辛苦地等待一段時間,我們應該繼續撐下去,因為實驗者應該隨時會回來。但如果我們不知道離去時間的尺度(符合冪次律定律),等待則會變成痛苦的煎熬。

第一次棉花糖實驗的數十年後,米歇爾等人回到原地,考察當初的受試者過得如何,結果發現等到第二份點心的幼兒長大之後,比其他幼兒成就更高。如果說棉花糖測驗的重點是意志力,那麼這次實驗的確證明了學習自我控制對一個人的人生,可能有相當深遠的影響。但如果這個測驗的重點是期望而非意志,那麼結論將完全不同。

美國羅徹斯特大學一組研究人員,日前探討了事前經驗對棉花糖測驗中受試者的行為可能有何影響。實驗人員先不提到棉花糖,而是讓幼兒參與一項藝術活動,接著給他們一些普通材料,並承諾會帶更好的材料返回。但他們不知道這群幼兒分成兩組。其中一組的實驗人員可以信任,後來依約帶著更好的材料回來;另一組的實驗人員不可信任,沒有帶著任何東西返回。美術活動結束,幼兒繼續進行標準棉花糖測驗。此時已經知道實驗人員不可信任的兒童,比較容易在她返回前吃掉棉花糖。

沒有通過棉花糖測驗(而且在日後的生活中成就較低)的原因,或許不是缺乏意志力,而可能是認為大人不可信任:大人不會信守諾言,而且料不定他們到底會離開多久。學習自我控制很重要,但在成人經常陪同而且值得信任的環境中長大,同樣重要。

本文摘自行路出版的《決斷的演算:預測、分析與好決定的11堂邏輯課》(Algorithms to Live By)。

作者簡介

(1)布萊恩‧克里斯汀Brian Christian

電腦科學家,合著的《決斷的演算》獲得《麻省理工科技評論》選為年度最佳書籍,另一著作《人性較量:我們憑什麼勝過人工智慧?》(The Most Human Human)則為《紐約時報》推薦書籍及《紐約客雜誌》年度推薦圖書。其他作品見於《紐約客》雜誌、《大西洋》雜誌、《連線》、《華爾街日報》、《衛報》和《巴黎評論》等,以及《認知科學》等科學期刊,曾被翻譯為十餘種語言。

(2)湯姆‧葛瑞菲斯Tom Griffiths

加州大學柏克萊分校心理學和認知科學教授,並主持運算認知科學實驗室,曾經發表一百五十多篇科學論文,領域包含認知心理學和文化演變等,此外曾獲美國國家科學基金會、斯隆基金會、美國心理學會以及實驗心理學會等機構獎項。

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行路出版

行路為「讀書共和國」出版集團旗下新創的出版社,出版知識類且富科普或哲普內涵的書籍,科學類中尤其將長期耕耘「心理學+腦科學」領域重要、具時代意義,足以當教材的出版品。

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