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原來台灣有稀土!揭秘台南沙洲上的秘密礦區,背後藏著核武發展史

2019-06-05 16:01商業周刊 文●蔡靚萱

(來源/Dreamstime)
(來源/Dreamstime)

才不過兩週的光景,「稀土」這兩個字在Google搜尋量大爆發。

金融市場高度戒備,因為,它是攸關智慧型手機、電動車等高科技業興衰的關鍵原料。

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在美國對華為實施出口禁令後,中國先是由國家主席習近平視察江西稀土礦。今年6月1日起,中國對美國發動關稅報復行動生效,進口中國關稅由10%提升到25%的產品,就包含了稀土。

而美國國防部則早在去年嗅出危機,呈交報告警告美國國防工業對中國稀土高度依賴,近期又再度送出有關稀土的秘密報告,內容包括藉產業刺激方案減少對中國稀土的依賴。

所謂稀土,就是週期表中的鈧、釔及鑭系元素共17種金屬。傳產、電子業都少不了稀土,雖用量極少卻很關鍵,有「工業維生素」之稱。

稀土在製作鋁合金、鈦合金等領域也不可或缺。在高科技領域中,包括面板與LED(發光二極體)的螢光材料、玻璃鏡頭拋光、半導體製程,甚至國防工業中製造導彈、雷達、衛星及雷射等,都需要稀土元素。

尤其,電動車中的電池、馬達,以及風力發電風機,都需要釹鐵硼永久磁鐵,是最大需求來源,目前使用量以每年6%的速度穩定成長。

中國是全球稀土的最大供應來源。美國地質調查局統計,去年全球生產約17萬噸稀土,高達7成來自中國。其實,稀土不算稀有,中國稀土礦藏也只占了全球總量約37%,但提煉過程容易汙染環境,許多國家寧可選擇自中國進口。

中國獨大地位,的確有實力發動稀土戰,但施行起來難度卻很高。根據聯合國貿易統計資料,美國去年稀土進口金額約800萬美元,遠低於日本的3億美元。

主要因日本身為高科技零組件供應大國,而美國早已將電子製造業外移,進口的大宗反而是煉油廠所使用的廉價、容易製造的稀土催化劑。

換句話說,中國限制稀土出口,恐怕得把科技供應鏈上的各國零組件廠商先打擊一遍,才傷得到美國,中國自家業者也將受創。

台灣做核武副產品:西部十個沙洲有稀土!

美中貿易戰火延燒到稀土。但你可知道,台灣本土就有稀土礦藏,有頂尖的提煉技術,故事背後,更暗藏著台灣發展核武的歷史!

台灣的稀土礦,是一種稱為獨居石(Monazite)的礦物,化學成分中高達5成以上為稀土。礦藏既不在深山,也不須挖掘,就位於濁水溪以南、曾文溪以北的海灘上,尤其以包括外傘頂洲、七股鹽山附近的頂頭額沙洲等十個沙洲,以及曾文溪、八掌溪等4條溪流的河岸,蘊藏最豐。

探勘資料顯示,這些地區約有55萬噸重砂礦藏(指比一般石英細砂更重的砂),重砂中約1成的成分為獨居石。

早在1950年,經濟部在美援經費下,設獨居石礦探勘處,由當時剛回台的核能物理學家、後來的經濟部長李國鼎領軍。不過,當年探勘為的可不是稀土,而是獨居石中富含的放射線元素釷。釷經過處理後可轉變為鈾,就是用於製造核彈、核能發電的關鍵核燃料。

探勘結果台產獨居石的釷成分偏低,原本興致勃勃的美國,放棄在台開採,但這些礦脈卻成了台灣發展自有核武的一線希望。

現歸建回原子能委員會轄下的核能研究所,當年隸屬於國防部轄下的中山科學研究院,前所長林立夫透露,1968年核能所成立後,暗地裡進行台灣核彈發展計畫,為了提煉釷金屬,以國防預算發展出全套重砂開採技術。1984年更將研究「副產品」──開採提煉稀土的技術,技轉給民間,成立鑫海稀土公司。

但好景不常,1990年起,中國大量出口便宜稀土,每公斤售價跌到個位數,鑫海黯然關廠、併入生產草酸的天弘化學公司,「全球其他國家稀土廠,幾乎全都關了,」官志誠還記得。

直到2010年中日爆發全球第一次稀土禁運戰,讓各國首次意識到稀土缺貨危機,當時外國客人絡繹不絕拜訪天弘,希望能重新開採提煉。現在,稀土議題讓美國倒閉礦場有意重啟,那台灣呢?

「不會,我們當時就決定:不會再投入!」天弘目前是上市公司康普材料的子公司,康普發言人翁志先斬釘截鐵說,雖然天弘仍掌有全套提煉技術,但再度開採並不符成本效益。

算一算,台灣稀土礦藏只占全球總藏量的0.02%,比重非常小,但有了核彈等級的提煉技術加持,未來稀土戰若真開打,這個重要戰略物資,依然是非常時刻裡,台灣少有的抗衡資源。

※精彩全文,詳見《商業周刊》1647期。

※本文由商業周刊授權刊載,未經同意禁止轉載。

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