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Omicron如何改變疫情走向 該慶幸還是惶恐?

本文共1917字

經濟日報 編譯湯淑君/綜合外電

傳染力超強的新冠變種病毒Omicron正迅速蔓延全球,但目前得知感染後的症狀不若感染Delta變種那麼嚴重,不少人因而放下戒心,認為「群體免疫」腳步近了。真是如此嗎?恐怕沒那麼樂觀。

財經網站MarketWatch報導,流行病學家正在評估,當前這波Omicron傳染潮是否會改變新冠肺炎疫情的走向,若是,又會是什麼影響。

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專家先是鬆了口氣,因為感染Omicron變種病毒的症狀似乎比較輕微。

西奈山南納索醫院的Aaron Glatt說:「我們看到許許多多的人感染,但感謝神,感染Omicron的病情比較不嚴重。」他指出,感染Omicron的病例,住院、進急診室、插管和死亡占新增病例的比率都較Delta下降。

然而,由於Omicron傳染率高,造成染疫後病情較重的人數也高。根據紐約時報的追蹤疫情的每日統計數據,過去兩周來,死亡病例已躍增,單日死亡病例增加36%至平均1,653例;住院比率更激增83%,單日平均達到13萬5,559例。

另一憂慮是,四歲以下幼兒的住院率攀升,但這群兒童目前在美國還不符合疫苗接種資格。

下一個變異株可能更可怕

公衛專家提醒民眾,防疫戒心萬萬不可鬆懈。法國最近又驗出新變異株IHU,儘管尚未被世界衛生組織(WHO)認定是「需留意」、「高關注」或「高衝擊」變異株,仍是一大警訊,顯示離終結疫情還遠得很。

南非「非洲衛生研究所」(AHRI)研究員暨夸祖魯-納塔爾大學(KZN)副教授Alex Sigal主導的研究發現,感染Omicron「提高對Delta的中和免疫力」 ,這可能降低他們再感染Delta的機率;再加上資料顯示Omicron致病力比Delta弱,這種結果「就降低重症負荷而言,或許有正面意涵」。這項上月發表的研究樣本 小,只涵蓋十多個病患,且尚未經過同儕審閱。

這可能是個好消息。Sigal說:「如果Omicron致病力真的比較弱,那麼這或許顯示,疫情發展軌跡已轉變。Omicron將接手,至少就目前而言,我們日常生活 受到的干擾或許會減少。」

但傳染病醫師認為,情況並沒有這麼樂觀,世界各地還是可能冒出更多的新變異株。

Omicron迅速傳播,可能為更多變種病毒開門引路,使未來疫情演變成像「打地鼠」遊戲般,這個變種壓下去、新的又冒出來,而且下一個變得比上一個更毒。在未接種疫苗和免疫功能低下的年長者和易感染人口群中,發生這種情況的機率最高。基於Omicron傳播力極強,這隻變種致死率沒有那麼高,實屬萬幸。

布萊根婦女醫院(BWH)傳染病科主任Paul Sax推文說,接種疫苗大有幫助。他說:「假如Omicron碰上的是完全不具抗體(immunologically naïve)的人口,並且像其他變種那般在肺部快速繁殖,後果不堪設想。」

群體免疫仍遙不可及

不少人期盼,這波Omicron疫情或許能為較易感染的高風險群築起一道牆。

Glatt說:「它當然有潛力傳染很多人,往好的方面看,至少他們對新冠肺炎或Omicron變異株有了免疫力。理論上,這可能使我們朝群體免疫更接近一步,保護尚未接種疫苗者。」

不過,這只是理論,難以驗證。所謂「群體免疫」,是指人口中很高的比例一旦染病康復或接種疫苗而獲得免疫力,其餘人口被傳染的可能性將大幅降低。但按眼前現況看來,「群體免疫」仍是遙不可及的目標,對完整接種疫苗者占全國人口比率高達62%的美國來說亦然。

根據日本國立感染症研究所(NIID)研究員Takeshi Arashiro與同事發表的研究報告(尚未經同儕審閱),曾遭其他新冠變種病毒侵襲的國家,或許2022年可豁免於最糟的Omicron疫情打擊。

然而,有個問題。欲達成群體免疫,有個關鍵要素,就是把染疫死亡風險較低的人,跟高危險群(70歲以上且之前身體已有狀況的長者)分開。隨著低風險群感染病毒,獲得免疫力在群體中愈來愈普遍,進而降低高風險群感染的風險。但現實世界變化莫測,迥異於實驗室環境。

群體免疫策略的另一致命破口是「無症狀傳播」,使感染者與高風險群隔開的策略更難落實。更何況,現實生活中,易感染族群很難總是待在家中,經年累月不與「非易感族群」接觸,直到達成群體免疫。

梅奧醫學中心(Mayo Clinic)的資料顯示,美國需要70%的人口(超過2億人)染疫後康復,才能達成群體免疫。「這麼高的感染人數,可能導致嚴重併發症,和數百萬人病歿,尤其是年長者和身體已有狀況者。醫療照護體系可能很快就變得負荷不了。」

即使藉感染達成群體免疫,也不能排除再遭Omicron、Delta或其他未知新變種病毒感染的可能性。梅奧醫學中心說:「在染疫康復後,痊癒免疫力能保護你多久不再染病,展望不明。即使有了抗體,仍可能再次得到新冠肺炎。」

新冠變種病毒Omicron快速傳播,但感染症狀似乎比Delta 輕微,是否意味朝...
新冠變種病毒Omicron快速傳播,但感染症狀似乎比Delta 輕微,是否意味朝群體免疫目標更近了?專家認為沒那麼樂觀,防疫戒心仍不可鬆懈。圖/路透

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