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克魯曼:葉倫「升息說」講實話 有什麼好怕?

2021-05-07 18:33經濟日報 編譯湯淑君/綜合外電

紐約時報專欄作家克魯曼。路透
紐約時報專欄作家克魯曼。路透

財政部長說:「假如下雨,我們可能要撐傘。」專家學者聽了紛紛尖叫:「天啊!她預測會下滂沱大雨。」紐約時報專欄作家克魯曼(Paul Krugman)以此作比喻,說明為何外界對美國財長葉倫日前的「升息說」反應過度。

葉倫4日的實際措辭是:「或許利率將必須稍微升高,以確定經濟不致過熱。」

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2008年諾貝爾經濟學獎得主克魯曼在紐時專欄撰文指出,葉倫這句話並不是預測,顯然也無意影響聯準會(Fed)決策,只是按常理就事論事罷了。但此話不該脫口而出,畢竟美國高階經濟官員即使實話實說,也可能被外界解讀為「某種暗示」。

好在「失言」風波很快就平息。其實相對而論,葉倫說了真話也沒什麼大不了。過去兩個月來,市場對將來貨幣政策的預期似乎沒有變動,從長期利率走勢可見一斑。

那麼,媒體為什麼會有「毛骨悚然」的反應?克魯曼認為,這反映更籠統的現象:許多評論員以狹隘觀點管窺經濟短暫的變動,未能把欣欣向榮中的經濟放在更寬廣的視野來看。

克魯曼解釋,種種跡象顯示,美國經濟的確朝氣蓬勃,正邁向自1983-1984「美國之晨」繁榮期以來成長最快的時期。但同時,勃興中的經濟往往會遭遇暫時性的瓶頸,導致特定物價暴漲,例如銅價在2008年12月至2011年2月期間就漲了三倍,儘管那波從金融海嘯復甦的步調相當緩慢。

現在的「瓶頸」問題尤其嚴重,因為新冠肺炎疫情觸發的經濟衰退很「異常」,眼前進展中的復甦也是。消費者支出並未依循往年在傳統型衰退期間所見的型態,因此造成此刻面臨的「異常」混亂局面。

木材供應短缺就是明顯例證。經濟衰退時,住宅支出通常會陡降,但去年在居家防疫時期眾人足不出戶,許多美國人大舉修繕房屋,木材需求激增,但生產商未料到這種情況,之前縮減產能導致供不應求,2吋寬4吋厚木材價格飆破屋頂。

但這類「瓶頸」會不會威脅整體復甦?決策官員必須縮手嗎?克魯曼回答:不會,不必。過去15年提供的教訓是:從原物料價格短期的波動,不能預見未來通膨情況。歐洲央行(ECB)在歐債危機期間竟調高利率,正是因為被當時大宗商品價格飆漲嚇到。對短暫現象做出過度的政策反應,往往後悔莫及。

「缺料」不是大問題,「缺工」呢?許多雇主現在抱怨無法招聘到足夠的人手(儘管美國失業人數仍高,Fed官員估計實際失業率仍接近10%),該嚴正看待這些埋怨之辭嗎?

克魯曼說,他翻出標題「美國小企業苦於合格員工難覓」的蓋洛普/富國銀行調查報告,概述多數企業感嘆聘不到勞工的情況。這份報告在2013年2月15日發布,當時美國每一個職缺就有三個失業勞工,其實不缺合格勞工,失業率在往後七年持續下降。問題在於:雇主在經濟低迷時已習慣職位空缺可輕易補齊,一旦經濟好轉使招聘難度略增、須調漲工資招人時,雇主就認定這是「勞工短缺」。

但經濟運作本該如此!雇主藉調漲工資爭聘勞工,不是問題,是樁好事。

凡此種種,是否意味著美國經濟可無限擴張,而通膨永遠不成問題?克魯曼強調,當然不是,但瞄見一些物資缺貨、勞動市場強勁,沒理由驚慌。

他指出,唯有見到下列兩種情況中的任一種發生時,才應當憂慮:1)有證據證明,持久性通膨的預期已嵌入訂價決定;2)有證據證明,經濟變得大幅過熱。

目前尚未見到第一種潛在問題已發生的證據,而拜登政府據說正密切關注任何跡象。至於經濟過熱,確實有可能演變成問題,畢竟美國剛通過大規模經濟紓困案,家庭存款也十分充裕,經濟「熱過頭」的可能性的確是有的。但克魯曼相信,倘若經濟成長確實過熱,Fed有能力以及意願踩煞車。

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