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越南新創AI英語教學 錢景亮

2019-05-20 00:35經濟日報 編譯 簡國帆

武玟創設英文口語教學App─Elsa。 網路照片
武玟創設英文口語教學App─Elsa。 網路照片
來自越南的武玟(Vu Van,音譯)一直夢想能住在美國,終於如願搬到加州時,卻發現自己的英文發音有嚴重的腔調問題,旁人常難以理解她在說什麼,如今她共同創設英文口語教學應用程式(App)「Elsa」,希望幫助其他為相同問題所苦的學生。

武玟2015年共同創辦Elsa,並擔任執行長。相較於其他英語教學App多為建立字彙庫、改善文法、或教導生活英文,Elsa著重於英文發音,運用人工智慧(AI)與語音辨識科技,幫助學生調整發音腔調,說出道地的「美式英文」。Elsa從2016年推出以來,已在100國擁有400萬名用戶。

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武玟創辦Elsa的起心動念,正來自她自己的痛苦經驗。武玟是土生土長的越南人,5歲開始學英文,之後還在丹麥馬士基(Maersk)越南部門歷練過,對自己的英文頗有自信,但她進入史丹福大學攻讀碩士與企管碩士(MBA)時,卻發現英文反而成為她的弱項,原因出在口說能力與腔調,這也是亞洲學生在學英文時常見的弱點。

武玟說,她能掌握文法,讀寫也沒問題,口語卻是一大挑戰,「我在課堂上發言時,教授根本聽不懂」,「就算我有很棒的點子,也完全無法引人關注」,她常須一再重複說同樣的話,讓她覺得很難堪,於是她第一年就失去信心。

但她並未被打倒,開始找解決辦法,卻發現坊間的英文教材多著重在字彙和文法,她有些朋友會觀賞YouTube與Netflix的影片,模仿片中角色的口音,但她覺得這只是單向學習、沒有回饋,而演講教學課程雖能以一對一教學改善發音腔調,卻太貴了。

武玟畢業後,便投身於開發一套運用科技的英語口語教學解決方案,讓世上數十億名英文學習者都能受惠。她當時想到,蘋果Siri和亞馬遜Alexa等AI語音助理雖已相當聰明,但在英文發音上,主要仍適用於以英文為母語者,但她能把這項技術用於其他方面,讓AI聆聽每個人說的英文,並提出一些具體的建議,例如「多放重音在這個音節」。Elsa在評估學生的英文口語程度後,還會根據程度出作業。

武玟說,Elsa每月只需數美元,就能提供類似家教的體驗,雖然目前賺進的收益不多,但前程似錦,因為2017、2018年的付費訂閱人數分別成長超過三倍。Elsa也在3月的A輪籌資籌得700萬美元,成立以來共已籌得1,200萬美元。

武玟說,她沒有科技背景,創辦Elsa時遭遇許多困難,例如要怎麼打造這項從沒人涉獵的先進技術,以及面臨投資人排山倒海的質疑聲浪。不過,她的史丹福大學背景,以及教授與校友的人脈網路都幫了一把。

武玟說,創業維艱,須有使命感與作為目標的北極星,才能幫助撐過這段艱辛而孤獨的路程,同時多接觸能提供建言的人,從他人的經驗學習,會比完全靠自己要更加事半功倍。

Elsa的成功,也是越南新創公司日益在全球發光發熱的最新案例。(綜合外電)

史丹福
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